幹細胞と分化

朝日新聞掲載「キーワード」の解説

幹細胞と分化

幹細胞とは、木の幹から枝が分かれるように、様々な細胞に分化する能力を持ちながら増える細胞をいう。神経や心筋などあらゆる細胞になるiPS細胞ES細胞のほか、皮膚や骨髄などにも、限られた細胞になる幹細胞がある。私たちの体は、1個の受精卵が分裂して増え、約60兆個もの細胞からできている。受精卵が分裂して100個ほどの細胞の塊になったところでバラバラにしたのがES細胞。塊が成長するにつれて分化能力が失われ、皮膚の幹細胞は皮膚組織に、血液の幹細胞は血液になどと、特定の組織にしかなれなくなる。iPS細胞は、もう分化しないはずとされている皮膚などの体細胞に、ES細胞に特徴的に働いている遺伝子を入れ、人工的につくる。受精卵を壊さずにすみ、従来の倫理的問題をクリアした。

(2007-12-31 朝日新聞 朝刊 3総合)

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